Twee jaar lang bouwden ze aan grote plannen, om vervolgens de fans niet te kunnen bieden wat ze hadden aangekondigd. In 2020 zou OH MY! Festival van het ArenA-park, de locatie die ze waren ontgroeid, verhuizen naar het strand van Almere. Dit jaar komt de verhuizing alsnog. Niet naar het strand, maar naar een stadion. Op 25 en 26 juni is De Kuip in Rotterdam het decor van een ongekend hiphopspektakel. CEO Ufuk Baydar: “We gaan een level omhoog.”

Voor Ufuk Baydar (39) is het een jongensdroom die uitkomt, vertelt hij in een vergaderruimte op het kantoor van internationale festivalorganisator ALDA. Het grote evenementenproductie- en conceptontwikkelingsbedrijf en is voornamelijk bekend van hun grote producties voor dj’s als Armin van Buuren en Hardwell. “Toen ik in 2016 startte met OH MY! had ik nooit kunnen bedenken dat ik samen zou gaan werken met een groot bedrijf als ALDA. We hebben mede door deze samenwerking de kans om van de aankomende editie écht iets speciaals te maken. Dat gaat verder dan een rapshow op een podium.”

Ufuk Baydar (midden) presenteert zijn nieuwe samenwerking, geflankeerd door Jan van Merwijk (Stadion Feijenoord) en Allan Hardenberg (ALDA)

Champion’s League spelen

“Ik ben geboren en getogen in Rotterdam, dus aankomende editie wordt een  thuiswedstrijd”, gaat hij verder. “Ik ben blij om weer ergens naartoe te kunnen leven, inclusief de zenuwen. Die stress is verslavend. Het aftellen is mijn brandstof, dat heb ik gemist. Normaal zijn we vlak na het festival, elf maanden van tevoren, al bezig met het volgende event. Nu gingen we van lockdown naar lockdown; zelfs daags nadat we Lil Baby en Lil Durk aan hadden gekondigd ging het land weer op slot.” Wat maakt dan toch dat er nu weer hoop is? “De passie voor het werk. Je móet door. Je kunt niet niets doen. Als we allemaal onze koppen zouden laten hangen, zul je zien dat het straks wel weer mag en is er helemáál geen festival.”

“Je komt veel obstakels tegen. Het is niet zomaar een clubfeest in de open lucht.”

Baydar heeft een achtergrond in de clubs. Hij kreeg de kans om in eerste instantie als investeerder in te stappen in OH MY! festival. “Na twee, drie jaar was ik het zat; ieder weekend club in, club uit. Toen de kans zich voordeed om niet alleen te investeren maar ook een eigen festival te organiseren ben ik dat gaan doen. Ik heb het wel onderschat in het begin. Aanvankelijk dacht ik er heel makkelijk over, maar het is niet zomaar een clubfeest in de open lucht. Iemand die het nog nooit heeft gedaan komt heel veel obstakels tegen, weet ik uit eigen ervaring. Je hebt te maken met vergunningen, contractonderhandelingen, veiligheidsrisico’s en veeleisende artiesten. Gelukkig konden we tijdens de eerste editie meekijken bij ‘collega’s’ en  ervaringsdeskundigen van Pacha Festival, omdat we de locatie deelden.”

Tijdens die editie wist hij dat hij iets in handen had. “Dan speel je gewoon Champion’s League. Dit is het, dacht ik. Ik had in die negen, tien maanden héél veel geleerd.” Het volle ArenA-park deed hem iets: “Ik zag twintigduizend man die aan het schreeuwen waren en zó enthousiast waren om hun favoriete artiest te kunnen zien. Mensen waren letterlijk aan het huilen omdat Ne-Yo aan het optreden was. Dat geluk mocht ik gedeeltelijk faciliteren. Vroeger kocht ik cd’s van mijn favoriete artiesten, nu heb ik gewoon de eer om hen te boeken voor ons festival.”

“Het is goed om je te omringen met een team dat weet wat er speelt in diverse takken.”

Van 90’s r&b naar afrobeats uit 2022

“Ik ben opgegroeid met muziek uit de nineties en begin 00’s. Dat is dan ook wat ik het liefst luister in de auto; TLC, Sisqo, Blackstreet. Bijna alle old school-acts die je bij ons hebt gezien of gaat zien komen uit mijn koker”, glundert Ufuk. “Dit jaar zijn Fabolous en J Holiday al bekendgemaakt, maar ik heb er toevallig vandaag weer twee bevestigd gekregen. De nieuwe stijlen komen voornamelijk bij mijn collega Joëlle de Jong vandaan. Het is goed om je te omringen met een team dat weet wat er speelt in de diverse takken. Zo staan er voor iedere liefhebber genoeg acts.”

Zo kwam het ook dat OH MY! Festival als eerste festival een afro-stage kende, vertelt hij. “De supersterren van nu stonden toen al bij ons”, verwijst hij naar optredens van onder meer Wizkid, Maleek Berry, Davido en NSG. “We willen graag die early adopters zijn en vroeg trends signaleren. Kijk hoe het genre afrobeats nu de hitlijsten domineert. Ik ben er trots op dat zij zulke goede ervaringen hebben met ons festival.” Voor de aankomende editie heeft de organisatie onder meer Rema, Omah Lay en CKay gestrikt. Laatstgenoemde werd beroemd door Love Nwantiti, waarvan de remix in 2021 in no-time vijftien miljard (!) streams behaalde via TikTok.

“Je kijkt straks letterlijk tegen het stadion aan. Dat gaan zeker de Rotterdamse acts leuk vinden.”

Vier jaar lang vond het festival plaats aan de ArenA Boulevard in Amsterdam-zuidoost. Het ArenA-park werd echter te klein voor de groeiende ambities. “We moesten op de centimeter berekenen of onze ideeën wel zouden passen. Daardoor konden we eigenlijk al sinds 2018 niet meer groeien”, vertelt hij over die locatie. “Daar gaan we na de verhuizing een stuk minder last van krijgen. De reactie van de artiesten die tijdens eerdere edities bij ons op de main stage hebben gestaan waren positief, ook over het uitzicht. Je zag letterlijk het stadion, de ArenA, boven de mensenmassa uitkomen. Dat gaan we dit jaar opnieuw proberen; we gaan ín De Kuip organiseren, maar ook eromheen. Pin me er niet op vast, maar volgens mij is dat nog nooit eerder daar gedaan. Vanaf de La Foux & Friends stage – gehost door het managementbedrijf van de gebroeders Fouradi – kijk je straks letterlijk tegen het stadion aan. Dat gaan zeker de Rotterdamse acts leuk vinden”, zegt hij lachend.

Internationale ambities en controversiële headliners

Afgelopen jaar tekenden ALDA en OH MY! een overeenkomst voor vijf jaar met De Kuip. De lustrumeditie is het eerste meerdaagse festival dat er plaats gaat vinden. Die staat vooral in het teken van groter denken, vindt Ufuk. “Daar hebben we genoeg tijd voor gehad. Van twee jaar stilzitten wordt niemand vrolijk, dus we hebben gekeken welke stappen we zouden ondernemen om te kunnen groeien en onze visie te verbreden. We gaan letterlijk groter in Rotterdam – we kunnen 40.000 mensen per dag ontvangen –  en we hebben ook internationale ambities. We hebben bezoekers uit o.a. Zuid-Amerika, Engeland, de V.S. en Afrika. Maar wij willen ook naar hen toe. We zijn op een punt gekomen dat daar de mogelijkheden zich voor presenteren. Ik kan er niet teveel over vertellen, maar en komen nog wel wat mooie dingen aan.”

Naast de sterke focus op Afrika en primeurs als Spanker & Friends en de Boyz In De Hood-show van Adje, Hef en Crooks, staan er ook een aantal namen op de bill die wat ons betreft discutabel zijn. DaBaby schreeuwde vorig jaar op een Amerikaans festival homofobe opmerkingen richting de crowd, en Tory Lanez wordt ervan beschuldigd Megan Thee Stallion in de voet te hebben geschoten.

We mochten alles vragen, dus zo geschiedde: “We weten dat er controverse is rondom sommige acts die we programmeren. Natuurlijk wordt daarnaar gekeken. We zijn ons ervan bewust dat we hen een podium bieden. We laten vooral ons publiek bepalen, zij zijn in die zin ook smaakmakers. Op de vraag wie ze zouden willen zien op ons festival, werd heel vaak de naam van Tory genoemd. Dan halen we alles uit de kast om hem naar Rotterdam te halen. En hij had nog iets goed te maken omdat hij zijn optreden in 2019 niet kon halen.”

“Als we als festivalorganisatoren bij iedereen moeten checken wat er gebeurt of er gebeurd is in hun verleden, kunnen we waarschijnlijk helemaal geen hiphopfestivals meer organiseren.”

“Daar komt bij dat als we als festivalorganisatoren bij iedereen moeten checken wat er gebeurt of er gebeurd is in hun verleden, we waarschijnlijk helemaal geen hiphopfestivals meer zouden kunnen organiseren. Het is ook de vraag of je zulke dingen los kunt zien van de kunst die ze maken. Maar dat is weer een hele andere discussie. We maken er liever onze sterkte van; Meek Mill mocht Engeland niet in, dat was ook met een bepaalde reden. Toen hij bij ons wél twee keer in het weekend te zien was, liepen er heel veel Engelse bezoekers rond bij ons en waren we zelfs heel even trending op Twitter.”

En dan is er nóg iets opvallends; het gebrek aan vrouwelijke acts op de line-up. Het is een veelbesproken onderwerp, het lage percentage vrouwelijke acts op festivals an sich, maar bij hiphopfestivals is dat helemaal laag. De verandering werd in de laatste vijf jaar ingezet en vooral Nederland liet zien beter te scoren dan in de rest van Europa. Twee line-up-aankondigingen verder en van de vrouwen ontbreekt elk spoor op de poster van OH MY! Festival. “Wat niet is, gaat zeker nog komen. Het is ook niet zo dat hier alleen maar mannen zitten te boeken en het daarom zo male focused is. Er komt nog een derde aankondiging aan en daar zitten sowieso toffe vrouwelijke acts bij.”

“We willen samenwerken met lokale partijen, zodat verschillende mensen mooie dingen kunnen doen. Ook met jongeren uit de stad.”

Een hele hoop mooie ideeën

Over de samenwerking met ALDA en de bijbehorende mogelijkheden is het hele team enthousiast. De organisatiet, voornamelijk bekend werd van grote producties in de elektronische muziek, wil inzetten op hiphop, r&b en afrobeats. Baydar is er trots op. “Ze kunnen er simpelweg niet meer omheen en zien dat het een grote markt is. Samen gaan we bouwen aan een sicke productie. Zoiets als dit is nog niet gedaan. We hebben een hele hoop mooie ideeën opgesteld”, zegt hij terwijl hij zijn hand op de rug van zijn dichtgeklapte laptop legt. Zijn pretogen verraden dat hij klaar is om dat gestalte te gaan geven.

Als aanvulling zegt Baydar ook naast de artiesten uit de stad, ook Rotterdamse ondernemers kansen willen bieden. “We willen wat terugdoen voor de stad en voor haar mensen. We willen samenwerken met lokale partijen, zodat verschillende mensen mooie dingen kunnen doen. Ook met jongeren uit de stad. We zijn in gesprek met mogelijke partners om connecties te maken die logisch zijn.” En dus kan het zomaar zijn dat lokale jongeren straks naast wereldsterren hun passie kunnen laten zien. “Een festival is zoveel meer dan artiesten boeken en podia neer laten zetten. We willen met ons kleine team grootse dingen doen. Op naar de festivalzomer!”

OH MY! Festival vindt op 25 en 26 juni plaats in en rond De Kuip in Rotterdam. Alle info is te vinden op de website. De directe ticketlink? Here you go.

Meer Interviews