Rapper Black Rob, die het meest bekend werd door zijn signing bij Diddy’s Bad Boy Records en daar ook zijn megahit Whoa! uitbracht, is overleden. Krap een week nadat DMX de reis naar het hiernamaals maakte, ontvalt de internationale hiphopscene nóg een New Yorkse legende. Robert Ross werd slechts 51 jaar.

TMZ berichtte vannacht als eerst over het overlijden van de East Harlem-mc, waarna vrienden van Black Rob besloten open kaart te spelen en het nieuws te bevestigen. Zowel Mark Curry als DJ Self namen een video op. Tot op heden is er geen doodsoorzaak bekendgemaakt, maar het is bekend dat Black Rob regelmatig worstelde met nierfalen en sinds 2015 een reeks beroertes moest verdragen. Recentelijk belandde hij in een ziekenhuis in Atlanta, maar werd hij ook weer snel ontslagen.

Black Rob groeide op in East Harlem, New York. Hij begon met rappen voordat hij zijn tienerjaren bereikte. Op 22-jarige leeftijd begon hij op te treden met zijn eerste rapgroep, The Schizofrenics. Dat deed hij onder de artiestennaam Bacardi Rob. In 1996 legde hij contact met Bad Boy Records en verscheen hij op de remix van 112’s Come See Me. Onder diezelfde vlag bracht hij zijn debuutalbum Life Story uit, dat de platina-status behaalde. Tot 2010 zou hij onder contract blijven bij het imperium van Diddy, waarna hij de overstap maakte naar Duck Down Records.

Zijn meest bekende song is Whoa! uit 2000, waarmee hij op nummer 43 belandde in de Billboard Top 100. Vulture zette het ooit in de lijst van honderd nummers die New York rap definiëren: “Met de iconische Buckwild-productie die nod steeds uit autospeakers klinkt tijdens zomers in Harlem en The Bronx, heeft de D.I.T.C.-crew Joy van Francois Valéry geflipt, om Black Rob zijn grootste hit als hoofdartiest te geven. Die is gevuld met een stream of consciousness.”

Hoewel hij daarna nog werkte met Faith Evans, Total, Ma$e en een heleboel anderen, bleef een echt glansrijke carrière uit. Black Rob bleef zijn hele actieve carrière opereren in de onderlaag van de game, maar was daar trots op. Zijn carrière raakte in het slop door juridische problemen, waaronder een aanklacht wegens diefstal in 2004. Daarvoor kreeg Black Rob zeven jaar gevangenisstraf; hij werd in 2010 vrijgelaten. Die tumultueuze periode zorgde voor een breuk met zijn label. Na zijn periode bij Bad Boy bracht hij nog twee studioalbums uit; Game Tested, Streets Approved en Genuine Article. Uiteindelijk startte hij zijn eigen label; Box And One.

Ondanks dat hij tien pillen per dag moest slikken om zijn bloeddruk onder controle te houden, trad hij nog wel op tijdens de Bad Boy Reunion Tour. Tegen zijn manager daarover: “Ik probeer het gewoon te verdragen en dit te doen, man. Het is killing. Nadat ik mijn beroerte had gehad, moest ik al mijn shit, ál mijn teksten opnieuw herinneren. Ik kende ze niet, dus dat was de grootste uitdaging. Jaren. Dat duurde jaren, man. Ik heb hier jaren mee geworsteld, samen met mijn baby mama’s.”

Het onderstreept zowel de vechtlust als de tragedie die altijd om Black Rob heeft gehangen. Toen hij voor de laatste keer ontslagen werd uit het ziekenhuis, nam Black Rob nog een hartverscheurende video op. DJ Self deelde het op Instagram, een dag nadat DMX overleed: “Hij was altijd positief. Big love to X”, kermde Rob daarin uit, zichbaar aangeslagen door het nieuws over zijn overleden collega, maar nog meer door de pijn die hij zelf op dat moment moet doorstaan. Hij vertelt dat hij vier beroertes overleefde in de laatste vijf jaar en dat hij met immense pijn moet leven. “Ik weet niet wat de mensen hier gaan doen of wat ze tegen me gaan zeggen, maar ik heb rust nodig.”

Diezelfde dag opende collega-muzikant en vriend Mark Curry een crowdfunding-pagina, “om Black Rob medische hulp te bieden, een onderkomen te vinden en stabiliteit te bieden in deze moeilijke tijd.” Hij voegde eraan toe: “We hebben een hoop legendes verloren en we kunnen het onszelf niet permitteren om er nog één te verliezen.” Ook Royce da 5’9” zette zich flink in om het leven van Rob nog op de rit te krijgen, maar het mocht niet meer baten. Curry sprak een dankwoord uit naar de ruim duizend donateurs vannacht op Instagram, en deelde al huilend en pijnlijke nieuws. “Ik weet niet waar ik moet beginnen, maar ik bedank iedereen voor de donaties. Rob is een uur geleden overleden.”

“Ik heb rust nodig”, stamelde Rob in een van zijn laatste publiek gemaakte video’s. Hopelijk heeft hij het gevonden.

Meer Achtergronden, Nieuws