Open Mike Eagle trakteert op verhalen, van zichzelf én van zijn gasten

In het heetst van de strijd die de wereld leverde tegen het coronavirus, trakteerde Open Mike Eagle hiphopheads op een eigen podcast; What Had Happened Was. Die serie, die ieder seizoen een ander hiphopicoon centraal zet, debuteerde met producer Prince Paul. Mike had de gave om Paul op zijn gemak te stellen, wat resulteerde in ongelooflijke verhalen over Paul’s werk met De La Soul, Gravediggaz, Chris Rock en meer. Maar laten we niet vergeten dat Open Mike Eagle in de eerste plaats ook muzikant is; de stijl van de in Los Angeles gevestigde mc is te omschrijven als snugger en geletterd. Zijn laatste album uit 2020 kan hij nu eindelijk naar het podium brengen; op 15 april staat hij in BIRD, Rotterdam!

Grilligheid en humor

Podcaster, artiest, komiek; Open Mike Eagle (Michael W. Eagle II, 1980) neemt gemakkelijk in een oogwenk een andere hoedanigheid aan. Sinds zijn studentenjaren is hij al thuis in stand-up comedy en het schrijven van gevatte teksten. Daarvoor haalt hij inspiratie uit onder meer De La Soul en Pavement. Hij beweegt zich daardoor in kringen van spitsvondige collega’s, die op een experimentele en grenzelosze manier hiphop maken. Pink Siifu, Quelle Chris en Armand Hammer zijn daarvan enkele recente voorbeelden. Geen wonder dat Burner Account, een van Mike’s laatste singles, in samenwerking met die laatste twee een niet alledaagse lo-fi sound kent.

Heel anders klinkt weer zijn album Brick Body Kids Still Daydream, vol tegendraadse jazzyness waarin de geest van MF DOOM doorklinkt. Het album vertelt het verhaal over de sloop van de Robert Taylor Homes, een openbaar huisvestingsproject in Chicago waar zijn tante woonde toen hij nog een kind was. Maar net zo goed rapt Mike vanuit het perspectief van een X-Men-karakter als Juggernaut en schetst hij zijn wereld op een manier waardoor het lijkt alsof je als luisteraar in een RPG-game terecht bent gekomen. Hij verenigt makkelijk zijn grootste invloeden; de donkerte en grilligheid uit de teksten van Tiny Toons en de humoristische punchline-stijl van Chicago-rap anno de jaren ’90.

What Had Happened Was

Na het uitbrengen van zijn laatste album Anime, Trauma and Divorce richtte hij zich op zijn podcast. In het tweede seizoen van What Had Happened Was had hij El-P te gast, die onder leiding van de welwillende gastheer de luisteraar meenam door de ins en outs van Run The Jewels, Company Flow en aller er tussenin. Het derde seizoen belooft nóg meer hiphopnerd-facts, want daarin is Dante Ross te gast. Die was bij Def Jam en Tommy Boy Records verantwoordelijk voor acts als Queen Latifah, De La Soul en Digital Underground, om daarna onder meer Busta Rhymes en Pete Rock & CL Smooth te tekenen als A&R-agent bij Elektra Records.

Op dit moment loopt het seizoen nog, maar zijn er al verhalen gedeeld over KMD, Brand Nubian en Leaders of the New School. De rapper-turned-podcastmagnaat geeft daarmee een zo eerlijk mogelijk beeld van de hiphopgeschiedenis en biedt zijn gasten een unieke kans om de kern van hun bestaan te laten zien.

“Muziekvideo’s en PR zijn de typische manieren om fans toegang te geven tot je persoonlijkheid als artiest. Maar ik denk dat podcasting ook een geweldige manier is om dat te doen. Het is de manier waarop je contact maakt met mensen en met hen resoneert op manieren die een soort van buiten de muziek bestaan – vooral voor artiesten in de indie-wereld, waar ik vandaan kom, die zich niet altijd de beste PR of de beste video’s kunnen veroorloven.”

Maar Eagle wil natuurlijk niet alleen dat zijn collega hip-hop artiesten hun verhaal kunnen vertellen. Hij wil ook dat de volgende generatie artiesten zich kunnen wapenen met kennis over de industrie waarin ze terechtkomen, zodat ze de controle kunnen nemen over hun eigen verhalen terwijl die zich ontwikkelen.

“Aan de ene kant stond N.W.A., aan de andere kant stond They Might Be Giants. Dat zijn de twee helften van mijn brein.”

Eagle komt uit het zuiden van Chicago, waar hij voornamelijk opgevoed werd door zijn grootouders. De familie was omringd door een crack-epidemie die zijn buurt teisterde. “Ik was daardoor de hele tijd thuis”, herinnert hij zich in een interview met New York Times. Zijn gevoel voor muziek begon zich te vormen rond twee verschillende polen. “Ik keek alleen naar tekenfilms, comedy én muziekvideo’s. Aan de ene kant stond N.W.A., aan de andere kant stond They Might Be Giants. Dat zijn de twee helften van mijn brein.”

Dolen tussen banale humor en sterke observaties

Hij begon zijn carrière in Californië als lid van Thirsty Fish en als onderdeel van het hiphopcollectief Project Blowed. Inmiddels timmert hij al een lange tijd solo aan de weg. De muziek van Open Mike Eagle is toegankelijk, dansbaar, maar zet ook aan tot denken. Zijn laatste album Anime, Trauma and Divorce kwam uit in 2020 en is door heftige gebeurtenissen zijn meest persoonlijke project tot nu toe geworden. De instrumentals zijn vaak somber en kennen wellicht in de verte een eenzame partij van een piano of trompet. Daarboven hoor je een fantastische tekstschrijver, die doolt tussen banale humor en sterke observaties. Het ene moment lijkt het alsof je een stand up-comedy set opstapt, het andere moment kijk je in je agenda en heb je binnen enkele minuten een afspraak bij de psycholoog.

Op een alternatieve en artistieke manier benadert Open Mike Eagle hiphop en zijn shows zijn dan ook een totaalplaatje. Overal wordt goed over nagedacht en hij neemt rapper, acteur én grafisch vormgever Video Dave mee om hem te ondersteunen. Zowel in de studio als live onderstreept hij de woorden die hij jaren geleden al uitsprak. “Als je lang genoeg kwetsbaar bent, leer je dat niets je echt pijn kan doen.”

Voor een unieke ervaring moet je deze show in BIRD zeker bijwonen!

Info:
Open Mike Eagle + Video Dave
vrijdag 15 april 2022, 20:30
Bird, Rotterdam
Tickets: € 15,50 (vvk), € 16,- (deur)
Website BIRD

WIN 2 x 2 tickets voor deze show via onze Instagram-pagina!

Credits: Bowie van Loon (tekst) | NY Times, The Ringer (beeld)