Hij werkte al met Beyoncé en Usher, dropte onlangs een remix met Future en stond vrijwel onherkenbaar in meerdere landen op nummer één. Vanaf vandaag stapt SAINt JHN zelf de spotlights in. Single ‘Gorgeous’ moet de opmaat worden naar meer.

Rappers die melodie verwerven in hun verses zijn niet bepaald een zeldzaamheid meer anno 2020. Maar de aanstekelijke manier waarop SAINt JHN er het einde van zijn bars op ‘Gorgeous’ als een jab naar de ribben bij uitspreekt, is een bijzondere mengeling van stijlen. De oorzaak daarvan zou wel eens in de Guyanese én New Yorkse roots van de rapper uit Brooklyn kunnen liggen.

Aan The Face vertelde hij hoe hij als elfjarige in Brooklyn verliefd werd op rap toen hij zijn broer in een cypher zag rappen. Dat was iets waar hij direct deel van uit wilde maken, maar zodra hij zelf tekst begon te schrijven, voelde hij dat het bij hem anders liep. “Ik vond altijd al een melodie, nog voordat ik wist dat zoiets een melodie heette. Al wat ik wist, was dat de platen waar ik mee opgroeide in Guyana, een beetje anders klonken dan de platen waarmee ik opgroeide in Amerika. Ik liep door de straat in mijn hoofd een rap te schrijven, en dan bedacht ik er een refrein bij. Als je een battle rapper bent, heb je helemaal geen tijd voor refreinen!”

Dat talent voor melodie levert hem uiteindelijk een uitnodiging op om in Los Angeles tracks te schrijven voor Rihanna, maar geen van zijn creaties worden uiteindelijk gekozen. Onder meer Hoodie Allen, Usher en Jidenna maken wel dankbaar gebruik van zijn talenten, maar het voor Beyoncé geschreven ‘Roses’ vindt geen goedkeuring bij de popkoningin. In 2016 besluit hij de track zelf op te nemen, niet zonder succes. Toch duurt het nog drie jaar voor de track om ineens een wereldwijde hit te worden, mede dankzij de Kazachstaanse DJ Imanbek. De remix die hij ervan maakt, komt in verschillende landen (waaronder Nederland) zelfs op nummer één in de charts terecht.

Het doet denken aan hoe de internationale doorbraak van KiD CuDi pas echt op stoom kwam, toen Italiaans DJ-duo Crookers van zijn melancholische stoner-anthem ‘Day ’N Nite’ een meer opzwepende festivalkraker maakte. Voor Cudder een vloek en een zegen, want het origineel raakt er volledig door onder gesneeuwd, en de remix is weinig representatief voor de rest van zijn werk. Dat lijkt nog een graadje erger te zijn bij SAINt JHN. Zijn stem is door Imanbek opgepitcht voorbij herkenbaarheid. Op de tweede remix die van de track verschijnt klinkt hij weer meer als zichzelf. Die ligt stilistisch dan ook dicht bij het origineel, maar dan met een feature van Future erbij.

In de tussentijd is de naam van rapper, zanger, songschrijver en producer SAINt JHN achter de schermen van de muziekindustrie echter al zo gegroeid, dat die samenwerking met Beyoncé er alsnog gekomen is; op de Lion King soundtrack zijn ze naast elkaar te horen. Maar met zijn vandaag verschenen single probeert hij het opnieuw op eigen kracht. Voortgestuwd door pompende bassen draait hij de afslag op richting een solocarrière, in de hoop dat ook die route ‘Gorgeous’ zal zijn.

Meer Achtergronden, Releases