Gisteren werd de mode- en hiphopwereld opgeschrikt door het nieuws dat Virgil Abloh op 41-jarige leeftijd is overleden aan een zeldzame vorm van kanker. Abloh gold al jaren als een van de favoriete mode-ontwerpers van hiphop. Wellicht is hij de man die de meeste shout outs ooit kreeg in songteksten.

Het nieuws kwam voor velen als een schok. Virgil Abloh had de strijd tegen de ziekte in stilte gevoerd; nooit werd openbaar gemaakt dat hij ziek was. Het moet een hartverscheurende strijd geweest zijn, halen we uit het bericht dat zijn familie op zijn social media-accounts plaatste.

“We are devastated to announce the passing of our beloved Virgil Abloh, a fiercely devoted father, husband, son, brother, and friend. He is survived by his loving wife Shannon Abloh, his children Lowe Abloh and Grey Abloh, his sister Edwina Abloh, his parents Nee and Eunice Abloh, and numerous dear friends and colleagues. For over two years, Virgil valiantly battled a rare, aggressive form of cancer, cardiac angiosarcoma. He chose to endure his battle privately since his diagnosis in 2019, undergoing numerous challenging treatments, all while helming several significant institutions that span fashion, art, and culture.”

Voorliefde voor sampling

Virgil Abloh liet zijn mode-balletje rollen toen hij samen met Kanye West stage ging lopen bij Fendi. Het meest in het oog springend was zijn eigen merk Off-White, waarmee hij uitgroeide tot een visionair. De internationale hiphopscene omarmde en roemde hem. Hij ontwierp iconische albumhoezen van Watch The Throne, Kanye West en Westside Gunn en regisseerde video’s voor onder meer Lil Uzi Vert en A$AP Rocky. Naast vele directe naamsvermeldingen en samenwerkingen, rekruteerde hij ook sterren als Kid Cudi en Playboi Carti om zijn kleding te dragen op de catwalk. Zijn ontwerpen, manier van werken en groeiende populariteit hielpen hem om een belangrijke speler te worden binnen- en buiten de hiphopmode. Samenwerkingen met Nike, McDonalds en IKEA onderstreepten zijn veelzijdigheid en bereik.

In 2018 werd hij creatief directeur van de mannenlijn bij Louis Vuitton. De zoon van twee Ghanese migranten die zich in de Amerikaanse staat Illinois vestigden, was de eerste zwarte ontwerper aan het hoofd van Louis Vuitton. Een zwarte ingenieur-architect, zonder mode-opleiding; het was een gigantische sprong in het diepe, maar hij vervulde de rol met glans. En wie op zulke stoelen komt te zitten, kan rekenen op kritiek. Abloh’s voorliefde voor hiphop, en daarmee sampling, werd niet altijd gewaardeerd in de modewereld. Meermaals werd hij beticht van plagiaat. Maar, zo weten we in deze cultuur; sampling is niet per definitie plagiaat.

Een van de belangrijkste artiesten van onze tijd

Drake vroeg Abloh in 2020 om zijn privéjet te voorzien van een nieuw design. Uren na het nieuws plaatste hij een bericht op Instagram met de caption “My plan is to touch the sky 1000 times for you.” Ook Kevin Abstract roemt Virgil online. “Een van de belangrijkste artiesten van onze tijd. Veranderde onze cultuur voor altijd. Mijn hart is gebroken.”

Om zijn leven te vieren hebben we 25 uitgebreide shout outs op een rijtje gezet. Van The Game tot Westside Gunn en van Giggs tot Drake; allemaal hebben ze Abloh geëerd op wax. Zonder te rappen had hij een gigantische invloed op de hiphopcultuur. Een ode aan de favoriete ontwerper van je favoriete rapper, de man die streetwear naar de catwalk bracht.

Meer Achtergronden