Alsof 2020 niet slechter kan gaan, bereikte ons het nieuws dat Bill Withers is overleden. De soullegende stierf op 81-jarige in Los Angeles aan de complicaties van een hartaandoening, vertelt zijn familie in een persstatement. De hiphopwereld rouwt, en terecht. Withers’ muzikale carrière was kort maar krachtig. En in die korte periode bracht hij talloze klassiekers uit, die op hun beurt weer vele hiphopartiesten inspireerden. Zijn muziek bleek een onuitputtelijke bron van materiaal voor goudzoekers die houden van sample based hiphopbeats.

“2020 has been awful to us”, valt te lezen in een tweet van Talib Kweli. En ook Chance The Rapper rouwt digitaal om de dood van zijn muzikale held: “Hij maakte een aantal van de beste nummers aller tijden. Mijn hart doet pijn. Het herinnert me aan plaatjes draaien bij mijn oma thuis.” De indruk die Bill Withers heeft achtergelaten op de muziekindustrie is niet minder dan gigantisch. Nummers als Ain’t No Sunshine zingt iedereen moeiteloos mee.

In 1971 bracht hij zijn eerste album uit, Just As I Am, waarop ook het nummer Grandma’s Hands prijkte. De intro daarvan bleek ruim vijfentwintig jaar later een vruchtbare bodem voor Dr. Dre, die om alleen dat intro heen de even legendarische hiphop- en r&b crossover-track No Diggity maakte met Blackstreet: “Play on, playa!” Later volgden hits als Lovely Day en Just The Two Of Us. Halverwege de jaren tachtig stopte hij met het maken van muziek, nadat hij had geweigerd om zijn contract bij Columbia Records te verlengen. Withers vond dat de platenbazen teveel invloed op zijn werk hadden gekregen.

In 2015 werd hij ingelijfd bij de prestigieuze Rock And Roll Hall Of Fame, door Stevie Wonder. Questlove van The Roots vergeleek hem toen met Bruce Springsteen: “Maar dan wel voor zwarte Amerikanen.” Tien jaar ervoor kreeg hij al een plaatsje in de Songwriter Hall Of Fame. Op de website van die organisatie spreekt men vol lof over hem: “Withers wordt gezien als een van de eerste singer/songwriters van Amerika. Zijn volksheid en onmiskenbare soulstem leveren een tevreden gevoel; zijn stemgeluid levert een deken van herkenbaarhei en warmte. Bill Withers had de gave om onder woorden te brengen wat velen voelden in hun hart.” De wisselwerking was duidelijk daar, want Withers op zijn beurt, zong zich naar binnen bij vele harten.

Zijn DNA reikt vanaf zijn eigen carrière tot ver in de hedendaagse hiphop. In elke generatie hiphopmuziek doorklinken fragmenten van zijn muziek. No Diggity is misschien wel het bekendste voorbeeld, maar lang niet het enige. Eminem, Big Daddy Kane, Pusha T, DMX en Tupac rapten allemaal op samples die gehaald zijn uit Withers’ oeuvre.

Withers is zelfs in de weken vóór zijn overlijden belangrijk geweest voor musici en fans wereldwijd. Velen vonden steun in zijn nummer Lean On, dat door vele artiesten en koren werd gezongen tijdens de opkomst van de coronacrisis. Een goede keuze, want zoals zijn familie zelf laat weten: “Zijn muziek zal er voor eeuwig zijn. In deze moeilijke tijd hopen we dat zijn muziek troost en vermaak biedt.”

We zetten dan ook met alle liefde de originals en de samples uit de hiphop op een rij. Uiteraard eerst het origineel, gevolgd door een of meerdere nummers waarin het betreffende Bill Withers-nummer gebruikt is. Geniet hieronder van de playlist!

Dank, Bill.

Meer Achtergronden