Het is Lil Nas X gelukt: zijn oorwurm Old Town Road is de langst genoteerde nummer 1-hit aller tijden in de Billboard Top 100, de belangrijkste hitlijst van Amerika. En dan te bedenken dat de country-trap-track toen het werd uitgebracht nog geboycot werd door eenieder die werkzaam was bij de hitlijsten. Aan het succes zit ook nog eens een flinke Nederlandse tint. Een verhaal over hoe Billy Ray Cyrus zijn pensioen onderbrak en te hulp schoot de grootste hit ooit te creëeren.

Laten we beginnen bij het begin. Nog geen acht maanden geleden was rapper Lil Nas X (9 april 1999) blut en woonde hij nog thuis bij zijn moeder. Voordat hij zelf rapte beheerde hij twee verschillende Nicki Minaj-fanaccounts op Twitter die met opzienbaarlijke tweets regelmatig viral gingen. Het leverde hem buiten wat exposure weinig op, dus besloot hij zelf te gaan rappen. Montero Lamar Hill, zoals de rapper uit Lithia Springs, Georgia echt heet, had moeite met zichzelf in de kijker spelen. Hij rapte op generieke hiphopbeats die hij al dan niet gratis van internet plukte. Toen hij voor dertig dollar een beat leasede die even country als hiphop klonk, wist hij naar eigen zeggen meteen dat hij iets speciaals in handen had.

Op Twitter meldde hij deze week dat hij vorig jaar nog bij zijn zus op de vloer moest slapen. Nu is hij genomineerd voor maar liefst acht VMA-awards, en dat door één liedje. De beat die hij downloadde via Beatstars deed Lil Nas X beseffen dat het kort, grappig en catchy moest zijn, en dat hij zowel country- als hiphopfans ermee aan wilde spreken. De instrumentatie was geupload door de Nederlandse producer Young Kio. Kiowa Roukema uit Purmerend samplede een banjopartij uit 34 Ghosts IV van Nine Inch Nails, gewoon op zijn zolderkamer in zijn ouderlijk huis. Toen de Amerikaanse rapper het hoorde wist hij het meteen. Hij nam de hook op, verzon er wat coupletten bij en gooide het nummer meteen nadat het af was op Soundcloud. Het bleek een gouden beslissing.

Toch duurde het nog even voordat Old Town Road de hit werd die het vandaag de dag is. Het nummer werd uitgebracht op 3 december 2018, maar ging pas via TikTok en Instagram viral rond eind maart. Talloze filmpjes verschenen er, van gebruikers die met de hashtag #yeehaw en het nummer afspelend op de achtergrond zich gedroegen alsof ze rodeo aan het rijden waren. Mede dankzij de backlash die de song verkreeg doordat een aantal bozo’s het weigerden in de country-hitlijsten te plaatsen en het nummer daardoor uit de lijst verdween. Het zou te afwijkend zijn, was het oordeel. Of zou het zijn omdat een rapper met ‘hun’ genre aan de haal ging? Dit was toch het land dat een combinatie van Pitbull en Afrojack met open armen ontving? Het land dat ongegeneerd pronkt met de bangers van Diplo, maar ondertussen niet weet dat hij die mosterd gewoon uit Nederland haalt? Old Town Road was té hiphop om country te zijn en té country om hiphop genoemd te worden en dreigde tussen wal en het schip te raken. Ondertussen ging de track onder scholieren helemaal viral en deden de bozo’s precies het tegenovergestelde van wat ze hadden bedoeld; ze maakten de track groter en groter. Zelfs de producer uit ons koude kikkerlandje doet interviews met de grootste media-outlets ter wereld en staat vol in de spotlights.

Ook countrylegende Billy Ray Cyrus ontging de commotie niet. En hoewel hij zijn gitaar al aan de wilgen had gehangen, pikte hij hem toch nog even op om de monden te snoeren van alle critici die het nummer boven hadden laten drijven. Hij verzorgde samen met Lil Nas X zelf de eerste officiële remix van Old Town Road. Door bijval van een legendarische country-artiest als Cyrus kon niemand meer om het nummer heen. Want gingen de makers van de hitlijsten dit nummer nu nog steeds negeren? Natuurlijk niet. Het kinderlijk eenvoudige rapnummer had nu een statussymbool meegekregen; een stempel van goedkeuring door één van de grootste countryzangers ooit. Het is die versie die zeventien weken (!) geleden bovenaan de Billboard-hitlijst verscheen en nu een record te pakken heeft.

Even dacht ondergetekende dat het hem niet ging lukken. Op het hoogtepunt van de winning streak waarop hij zat, ten tijde van de release van zijn 7 EP, maakte Lil Nas X bekend gay te zijn. In een conservatief land als Amerika zou dat een reden kunnen zijn voor een snelle keldering van zijn notitie in de charts, maar niks bleek minder waar. Om het momentum te behouden en het daadwerkelijke record ook echt te verbreken, werden de afgelopen tijd diverse remixes van Old Town Road het net op geslingerd. Verschillende gastartiesten, waaronder Diplo, Young Thug en onlangs zelfs nog een lid van de Koreaanse popact BTS deden hun ding met de al bestaande productie, wat ervoor zorgde dat de versie met Billy Ray Cyrus óók weer meer plays vergaarde. Ter verduidelijking; de versie met BTS verscheen pas vorige week en heeft nu al meer dan 400 miljoen streams (!) binnengeharkt.

De ontelbare video’s van jonge kids die in hun gymzaal losgaan op het nummer, de officiële videoclip, de remixes, de twee miljoen video’s op TikTok en ruim 680 miljoen views op YouTube later is er nu het record. En dat allemaal omdat een jongen uit het zuiden van Amerika via internet stuitte op de beat van een jongen uit Noord-Holland. Hiphop heeft gewonnen van Mariah Carey, Boyz II Men en Despacito. Hoe die artiest van laatstgenoemd nummer ook alweer heette zijn we voor het gemak alvast vergeten. Lil Nas X en Young Kio hebben een record in handen en daar mogen we als hiphopliefhebbers én Nederlanders best wel heel erg trots op zijn.

Met de felicitaties van HIJS én oud-recordhoudster Mariah Carey.

Meer Achtergronden